Édito – Ferrari: Leclerc va-t-il briser ou sublimer Vettel ?

La promotion de Charles Leclerc chez Ferrari coïncide avec une période cruciale pour Sebastian Vettel, qui a été battu deux fois de suite. La réaction de l’allemand sous pression va confirmer ou défaire son contrat avec Ferrari.

Sebastian Vettel est un homme sous pression avant la saison 2019 de Formule 1.

Après une saison jonchée d’erreurs notoires qui ont coûté cher à Ferrari, qui a raté sa meilleure chance de mettre un terme à sa décennie d’attente pour un trophée au championnat, l’Allemand doit se ressaisir et se reconcentrer pour mener un nouveau défi contre Mercedes cette année.

Cela montre la pression et les attentes élevées à Maranello. La meilleure saison de Ferrari depuis des années est considérée comme un échec. Malgré des machines sans doute les plus rapides de 2018 et un avantage de points après les 10 premiers Grand-Prix, Ferrari a de nouveau été battue aux championnats du monde par Mercedes et Lewis Hamilton.

Les défaites consécutives au titre ont lourdement pesé sur Vettel, qui a perdu sa confiance en lui pour la fin de la saison dernière, suite à une combinaison de ses propres erreurs de pilotage – notamment en abandonnant alors qu’il menait le Grand Prix d’Allemagne en juillet, et en faisant une série de mauvais choix à Suzuka et aux USA- et des échecs opérationnels de l’équipe.

Vettel n’a pas goûté à la victoire depuis la fin de la pause estivale en Belgique. Lors du Grand Prix d’Abou Dhabi, Vettel a exprimé son soulagement, admettant qu’il lui fallait une pause bien nécessaire après ce qu’il a décrit comme une saison «épuisante».

Dans le but de briser la domination actuelle de Mercedes dans l’ère hybride V6 et de protéger son propre record de six titres consécutifs, Ferrari a promu pour 2019 son protégé, Charles Leclerc, à côté du quadruple champion du monde.

Le contrat de Leclerc intervient après deux victoires consécutives au championnat en GP3 et en Formule 2 et une impressionnante saison de débutant dans une équipe revitalisée, Sauber. Il marque une relève de la garde et l’aube d’une nouvelle ère pour Ferrari, qui n’a plus fait confiance à un jeune pilote depuis les années 1960.

Le départ de l’expérimenté Kimi Raikkonen (qui retourne à Sauber, rebaptisée Alfa Romeo) marque également le premier changement de pilotes chez Ferrari depuis que Vettel a rejoint l’équipe italienne en 2015, déclenchant une nouvelle dynamique fascinante à observer.

La manière dont Vettel réagit à ce nouveau défi d’avoir un jeune pilote à ses côtés, sera l’une des clés de la nouvelle saison, après s’être rassuré à son poste de chef d’équipe aux côtés d’un fidèle compagnon, Raikkonen, un coéquipier qu’il a régulièrement battu au cours de leur collaboration de quatre ans.

Inspiration ou perturbation pour Vettel en 2019

La décision de Ferrari de promouvoir Leclerc suit la vision de son président, Sergio Marchionne, qui sera dirigée par le génie technique Mattia Binotto cette année, à la suite de la récente sortie de Maurizio Arrivabene.

L’arrivée de Leclerc sera vécue de l’une de ces deux façons pour Vettel:

L’amener à redécouvrir son incontestable talent de classe mondiale qui lui a permis d’inscrire plus de 50 victoires en grand-prix et quatre titres de pilote à ce jour;

Si Leclerc surclasse son homologue plus expérimenté, cela marquera une révision de la manière dont la carrière de Vettel en F1 sera considérée et mémorisée.

L’ancien patron de Ferrari, Ross Brawn, pense que l’arrivée de Leclerc aura un impact positif sur Vettel en lui apportant «une motivation supplémentaire». Cependant, le pilote de 21 ans, qui a été qualifié de futur champion du monde par plusieurs de ses rivaux, dont Hamilton, ne sera pas un tendre.

« Je ne pense pas que Charles Leclerc sera aussi accommodant que Kimi l’a parfois été », a déclaré Brawn. »

Vettel ne s’attend pas à des «coups bas» de la part de son nouveau coéquipier, mais l’arrivée de Leclerc évoquera probablement le souvenir de sa défaite face à Daniel Ricciardo lors de la première saison de l’Australien chez Red Bull. L’année 2014 devrait être similaire à celle de Vettel chez Ferrari. Il était clairement le favori de l’équipe de Milton Keynes, ayant conduit l’équipe à quatre titres successifs, bien que ce soit Ricciardo, et non Vettel, qui ait été choisi comme favori cette année-là.

Le promu de Toro Rosso a réussi à accumuler trois victoires au cours de la saison et à terminer troisième du classement, tandis que Vettel n’a pas remporté une course pour la première fois depuis ses débuts en 2007 et a terminé cinquième à la régulière. La défaite face à Ricciardo a déstabilisé Vettel et a l’a poussé à se mettre en branle en vue de son passage chez Ferrari pour la saison suivante.

Des points d’interrogation ont été soulevés sur la capacité de Vettel à garder ses émotions sous contrôle dans des scénarios de haute pression, soulignés par son moment de «brouillard rouge» à Bakou 2017, ainsi que par les erreurs qu’il a commises lors de son intense combat contre Hamilton l’année dernière. On ne doute pas de ses capacités au volant d’une F1 – les statistiques montrent pourquoi il est classé parmi les plus grands pilotes de tous les temps – mais la pression croissante dans son environnement actuel a eu des conséquences néfastes sur l’Allemand. Sa résilience sera à nouveau testée en 2019, notamment si Leclerc parvient à le surpasser.

Pour Leclerc, sera le plus grand défi de sa carrière à ce jour. Maranello est de plus en plus exigeant, et Leclerc devrait être à la hauteur, semaine après semaine, sans nulle part où se cacher, contrairement à son environnement précédent, chez Sauber, beaucoup plus compréhensif. Il a réussi à convaincre jusqu’à présent en F1 et les signes laissent présager un succès immédiat.

Tout ira bien chez Ferrari si Vettel livre à Ferrari ce premier titre mondial insaisissable depuis 2008, mais si Leclerc commençait à détourner les projecteurs de son coéquipier, la Scuderia pourrait bien être tentée d’appuyer l’homme qui semble représenter plus fortement son avenir.

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