Édito – Guide 2019 de la Formule 1

Alors que 2018 s’achève et que la marche glorieuse de Lewis Hamilton vers un cinquième titre mondial entre dans l’histoire, les pensées se tournent vers la nouvelle saison de Formule 1.

Que peut-on attendre d’une année au cours de laquelle Hamilton recherche plus de succès, Ferrari et Sebastian Vettel cherchent l’expiation, et un certain nombre de nouveaux noms et de nouveaux visages tentent de se faire remarquer?

Quelqu’un peut-il arrêter Hamilton et Mercedes?

Pour Mercedes, un nouveau doublé au championnat briserait le record de Ferrari de cinq en 2000-2004. Pour Hamilton, un sixième titre mondial le conduirait à battre la légende argentine Juan Manuel Fangio et à se rapprocher du record de Michael Schumacher.

Le record de l’allemand de 91 victoires pourrait également être atteint puisque Hamilton en compte 73. Il en a gagné 10 par an en moyenne au cours des cinq dernières saisons.

Les messages de Hamilton concernant les records de Schumacher ont récemment changé. Au cours des dernières semaines de 2018, il est passé de dire qu’ils n’étaient « jamais une cible » à « espérer que je puisse au moins me rapprocher ».

Après la meilleure saison de sa carrière en 2018, Hamilton commencera la nouvelle saison en tant que favori, le pilote le plus rapide du monde, plus régulier que jamais dans la meilleure équipe du paddock.

Son coéquipier Valtteri Bottas, quant à lui, est dans une position très difficile. Sans victoire en 2018, le Finlandais doit muscler son jeu. Et il sait que s’il ne le fait pas, l’homme qui pourrait le remplacer fait déjà partie de l’équipe réserviste Esteban Ocon.

Le patron de Mercedes, Toto Wolff, a déclaré que Ocon occuperait une place en F1 en 2020, après que le Français ait été contraint de quitter Force India après le rachat par le milliardaire canadien Lawrence Stroll et l’installation de son fils Lance aux côtés de Sergio Perez. Remplacera-t-il Bottas en tant que coéquipier de Hamilton?

Pression sur Vettel et Ferrari

Sebastian Vettel, pilote de Ferrari, a terminé la saison dernière en poussant mais pas suffisamment pour remporter le titre.

Vettel a déclaré qu’ils étaient « encore trop loin » et que le chef de l’équipe, Maurizio Arrivabene, parlait de la nécessité de reprendre « l’habitude de gagner ».

La réalité est que Vettel et Ferrari auraient pu – et auraient sans doute dû – remporter le titre s’ils n’avaient pas commis autant d’erreurs, quelle que soit la qualité de la saison à Hamilton. Et il est assez simple de le prouver en revenant sur la saison et en examinant les résultats qu’ils auraient pu obtenir mais qu’ils ont ratés pour diverses raisons.

Un grand nombre de ces erreurs est venu de Vettel, qui a déclaré qu’il allait passer l’hiver à faire son introspection et à trouver les moyens de faire mieux en 2019.

Si Ferrari conçoit une voiture capable de rivaliser à nouveau devant, Vettel et son équipe peuvent-ils relever leur niveau et affronter Hamilton et Mercedes tout au long de la saison? Si non, quelles seront les conséquences?

Et si Leclerc est meilleur que Vettel?
L’équipage chez Ferrari crée une nouvelle intrigue fascinante. Après quatre ans, la relation intime entre Vettel et Kimi Raikkonen, qui connaissait sa place et n’était généralement pas assez rapide pour défier son coéquipier de toute façon, a disparu.

À la place de Raikkonen, Ferrari a recruté Charles Leclerc, âgé de 21 ans, qui possède tous les atouts d’un talent très spécial. Comment Leclerc, qui vient de faire une excellente saison avec Sauber, va-t-il rivaliser avec Vettel?

Malgré les difficultés de Vettel en 2018, il reste un champion du monde et battre l’Allemand ne sera pas facile. Mais si Leclerc y parvient, cela soulèvera toutes sortes de questions inconfortables chez Ferrari.

En supposant qu’ils se battent contre Hamilton pour le titre, quel pilote reconduisent-ils? Si c’est Leclerc, comment réagirait Vettel – leur numéro un depuis quatre ans et visiblement le senior -? Et quel que soit le résultat, comment l’équipe gère-t-elle la nouvelle dynamique?

Honda peut-il prétendre au titre avec Red Bull?

Red Bull a enfin mis un terme à ses relations difficiles avec son motoriste Renault et s’est associé à Honda. Les attentes sont élevées.

Red Bull a déclaré à la fin de la saison dernière que la Honda était déjà meilleure que la Renault – bien que le directeur technique de Honda, Toyoharu Tanabe, ait réfuté et laissé entendre à cet auteur que les deux moteurs étaient « comparables ».

Il y a toujours des points d’interrogation sur les performances et la fiabilité de Honda. Ils ont utilisé plus de moteurs par pilote que tout autre constructeur la saison dernière, même si certains changements ont été apportés pour des raisons tactiques au cours d’une année de développement.

Néanmoins, on s’attend à ce que la société japonaise puisse progresser davantage au cours de l’hiver et rapprocher son équipe de l’avant.

Le directeur de l’équipe, Christian Horner, a déclaré: « Nous nous attendons à des ralentissements. Nous n’allons pas battre Mercedes la première année, mais nous adoptons une vision à long terme et nous pensons que la ressource, le désir de Honda est bien mieux adapté [à nous que Renault] « .

Même une légère augmentation des performances relatives du moteur pourrait faire toute la différence pour Red Bull.

Ils ont terminé la saison très compétitifs lors de la plupart des quatre dernières courses, alors n’excluez pas qu’ils se joignent au combat avec Mercedes et Ferrari pour remporter des victoires dans une course à la régulière.

S’ils le peuvent, les perspectives de Max Verstappen sont exaltantes. Le Néerlandais a un nouveau coéquipier fougueux, Pierre Gasly. Si le Français est proche de Verstappen, il pourrait y avoir des feux d’artifice.

Comment Ricciardo va-t-il évoluer chez Renault?

Au cours des cinq dernières années chez Red Bull, Daniel Ricciardo s’est imposé comme l’un des meilleurs pilotes de F1, sans doute le meilleur « dépasseur »- et le gars le plus drôle des stands.

L’Australien a pris la décision capitale de quitter Red Bull et de passer à Renault, qu’il appelle « la prochaine étape, le prochain saut, le prochain défi ».

Beaucoup ont mis en doute le passage de Ricciardo d’une équipe qui remporte des courses à une équipe régulièrement doublée par son ancien employeur en 2018.

Comment ça va se passer? Peut-il aider Renault dans sa quête pour devenir à nouveau vainqueur et champion? Est-ce que Renault va combler au moins une partie du fossé qui les sépare en tant que meilleur des autres?

Que ressentira Ricciardo s’il est surpris par Gasly dans ce qui aurait pu être sa voiture? Comment va-t-il se comparer au nouveau coéquipier Nico Hulkenberg dans la première opportunité de l’Allemand depuis des années de démontrer son talent face à un véritable top-line?

Et, hors piste, Ricciardo et son sens de l’humour loufoque peuvent-ils rester au centre de la couverture média? Il mérite plus que d’être comique de télévision.

Les étoiles montantes peuvent-elles aider les légendes britanniques?

McLaren et Williams ont perdu beaucoup de temps depuis leurs débuts, alors qu’ils dominaient pendant une bonne partie des années 1980 et 1990.

Les deux grands noms ont eu les pires voitures sur la grille pendant une grande partie de 2018. Les deux espèrent que la nouvelle saison marquera le début d’un revirement de situation. Et tous deux ont identifié de jeunes pilotes britanniques prometteurs dans le cadre de leur renaissance.

Chez McLaren, Lando Norris rejoint l’Espagnol Carlos Sainz, à la suite du départ du légendaire Fernando Alonso, qui a quitté la F1 pour tenter de remporter l’Indianapolis 500 et compléter la «triple couronne» du Grand Prix de Monaco, Le Mans et Indy.

Norris n’a que 19 ans, mais il a excellé en gravissant les échelons et McLaren a de grands espoirs pour lui et Sainz. Après avoir identifié des défauts de conception dans leur voiture 2018, ils espèrent faire un pas en avant sur la piste.

Williams, quant à lui, possède l’un des groupes de pilotes les plus fascinants de la grille.

Le Britannique George Russell, qui a battu Norris au titre de champion du monde de Formule 2 en 2018, aurait un potentiel énorme. Le jeune homme de 20 ans est accompagné de Robert Kubica. Il revient après une absence de huit ans consécutive au terrible accident de rallye de 2011 qui l’a laissé avec un bras droit partiellement sectionné.

Kubica, vainqueur du Grand Prix du Canada 2008, était l’un des talents les plus passionnants de ce sport. Le Polonais peut-il retrouver son ancien niveau en conduisant avec un handicap important?

Les nouvelles règles vont-elles améliorer la course?
Les patrons de la Formule 1 ont modifié les règles techniques pour 2019 afin de permettre aux voitures de se rapprocher.

L’aileron avant a été modifié de manière à réduire, selon nous, l’effet de «l’air sale» sur une voiture derrière.

Cela signifie qu’un pilote essayant de doubler devrait trouver l’aérodynamique de sa voiture moins gravement affectée par le sillage d’une voiture devant. Il devrait donc être en mesure de suivre de plus près et les dépassements devraient être un peu plus faciles. C’est la théorie, de toute façon.

Les nouveaux ailerons sont plus larges, mais beaucoup moins compliqués et moins efficaces pour générer de l’appui. Le changement découle de la recherche sur un ensemble plus large de changements de règles pour 2021.

Techniquement parlant, le nouvel aileron réduit permettra aux voitures d’avoir la capacité de dévier le flux d’air vers l’extérieur des pneus avant et d’alimenter les schémas de vortex qui sont si essentiels à la capacité des F1 modernes pour générer des appuis.

Mais au fur et à mesure que les équipes ont commencé à expérimenter le changement, le scepticisme s’est développé quant à savoir s’il aura un effet significatif. Les équipes déclarent avoir récupéré la majeure partie, sinon la totalité, de appui perdu, et estiment que toute amélioration de la capacité de suivre sera marginale, voire inexistante.

Le fait que les pneus ne changent pas fondamentalement confirme encore plus la conviction qu’il n’y aura aucun changement notable. Leur sensibilité thermique a sans doute un effet au moins aussi important sur la capacité des pilotes à se suivre de près.

Mais si le changement d’aileron fait peu de différence, il faut se demander ce que les équipes diront ensuite sur la probabilité que les changements de 2021 fonctionnent, sans que personne ne sache ce qu’ils sont encore.

Hors des circuits
Parler de changements de règles conduit inévitablement à des questions de politique, qui devraient être au centre de la scène en 2019.

Les équipes sont en train de négocier avec le nouveau propriétaire de la F1, Liberty Media, au sujet de leurs contrats pour la période après 2020 – lorsque l’engagement de chaque équipe envers la F1 se termine, à l’exception de Renault.

L’un des points les plus cruciaux à régler est le montant des récompenses que chaque équipe reçoit.

La F1 veut rendre la répartition de l’argent plus équitable, réduire le montant d’argent perçu par les grandes équipes et instaurer un plafond budgétaire. Il va de soi que les équipes dirigeantes ne souhaitent aucune réduction de revenu, même si elles acceptent de trouver les moyens de réduire les coûts.

En théorie, la F1 pourrait simplement imposer ses plans et dire que c’est à prendre ou à laisser. Mais ils ne veulent pas travailler de cette façon, notamment parce que le risque est que Mercedes ou Ferrari puissent arrêter.

Comme l’échéance de la fin de 2020 se rapproche de plus en plus, cela promet d’être l’un des aspects déterminants de la nouvelle année.

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